Podrían haber encontrado al planeta enano más pequeño del Sistema Solar; destronan a Plutón

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  • En el cinturón de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter, deambula el que podría ser el planeta enano más pequeño del Sistema Solar.

 

STAFF/AGENCIA REFORMA

CIUDAD DE MÉXICO.- En el cinturón de asteroides, ahí entre las órbitas de Marte y Júpiter, deambula el que podría ser el planeta enano más pequeño del Sistema Solar: Higía.

Este asteroide, de 430 kilómetros de diámetro, el cuarto más grande del cinturón después de Ceres, Vesta y Pallas, podría reclasificarse luego de que un equipo de astrónomos estudiara su superficie y determinara su forma y tamaño mediante la alta resolución del instrumento Sphere, instalado en el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO, por sus siglas en inglés).

“Gracias a la capacidad única de Sphere, instalado en el VLT -uno de los sistemas más potentes del mundo para la obtención de imágenes-, pudimos resolver la forma de Higía, que resulta ser casi esférica”, detalló Pierre Vernazza, del Laboratorio de Astrofísica de Marsella, en Francia, e investigador principal del proyecto, publicado este lunes en Nature Astronomy.

“Gracias a estas imágenes, Higía puede ser reclasificada como un planeta enano, por ahora el más pequeño del Sistema Solar”.

Al haber identificado esta forma esférica, queda cubierto el cuarto requisito para considerar a Higía un planeta enano: poseer la suficiente masa como para contar con su propia gravedad. Los otros requisitos son orbitar alrededor del Sol, no ser una luna y no haber despejado los alrededores de su órbita.

Fue a través de las observaciones con Sphere que los científicos lograron estimar el tamaño de Higía en 430 kilómetros de diámetro, lejos de los 950 kilómetros de Ceres y de los 2 mil 400 kilómetros de Plutón, el planeta enano más famoso entre los astros.

Asimismo, y de forma sorpresiva, descubrieron que Higía carece de un estimado gran cráter, una huella profunda del impacto que se presume dio origen a esta gran familia de asteroides -con alrededor de siete mil miembros-, en la que el ahora posible planeta enano es el integrante principal.

A través de simulaciones numéricas, los expertos dedujeron que la forma esférica de Higía y la gran familia de asteroides son, probablemente, el resultado de una gran colisión frontal con un gran proyectil de un diámetro de entre 75 y 150 kilómetros. Un violento impacto que se cree ocurrió cerca de dos mil millones de años atrás, y que habría destrozado por completo el cuerpo principal.

Tras ello, las piezas sobrantes volvieron a unirse y dotaron a Higía de su forma redonda, así como de los miles de asteroides que lo acompañan.

“Gracias al VLT y al instrumento de óptica adaptativa de nueva generación Sphere, ahora obtenemos imágenes de asteroides del cinturón principal con una resolución sin precedentes, cerrando la brecha entre las observaciones basadas en tierra y las observaciones de misiones interplanetarias”, concluyó Vernazza.

 

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